Stripbespreking: Alice ever after #1, 2 en 3

Phlizz

Online magazine van het Lewis Carroll Genootschap

Written by Dan Panosian, London illustrated by Giorgio Spalletta, [cover and] Wonderland illustrated by Dan Panosian, colored by Fabiana Mascolo, lettered by Jeff Eckleberry. BOOM! Studios, Los Angeles, april, mei, juni 2022, € 3,50/3,99

Planning: 5 delen, uitgegeven als maandelijks magazine, steeds ca. 25 (ongenummerde) pp., inclusief reclame. Uiteindelijk zal er wel een complete editie in één band verschijnen.

Variantcovers van deel 1, links van J. Scott Campbell, rechts van Jenny Frison

Alice Lutwidge (Lutwidge is de tweede voornaam van Charles Dodgson, de naam waarmee Lewis Carroll door het ‘echte’ leven ging) zorgt al enige tijd voor problemen. Daarmee vormt ze volgens haar vileine oudste zus Lorina en haar vader, een bekend en rijk tandheelkundige, een bedreiging voor hun goede naam. In de woorden van de lieve zus Edith: de medicijnen die de drie zusjes van hun vader kregen, bleken voor Alice nooit echt voldoende….

We zitten helemaal in de donkere Alice-sferen, dat is bijna zonder uitzondering het geval als er sprake is van een volwassen Alice. Seks (vaak), een trauma (altijd) en drugs (bijna altijd) spelen een belangrijke rol. De ‘medicatie’-opmerking kan gelezen worden als verwijzing naar het gemak waarmee kinderen in de Victoriaanse tijd zoet gehouden werden met laudanum, de tinctuur van opium. Maar in de delen 2 en 3, zowel in het heden als in de herinneringsbeelden, is vooral sprake van een nog sterker middel: vloeibare heroïne.

De volwassen Alice probeert zo nu en dan in een winkel iets achterover te drukken (zie afbeelding hiernaast, ) wat verkocht kan worden. Voor het geld koopt ze pillen van haar dealer Morton. Een enkele keer wordt ze betrapt, zoals in het begin van dit verhaal.

Soms is de hoeveelheid pillen die ze bemachtigt maar net genoeg om eventjes in Wonderland te kunnen zijn. We krijgen daar in vier pagina’s een heel vriendelijk beeld van: Alice ziet er heel anders uit, en gelukkig, alle dieren houden van haar, hebben een cadeautje voor haar en willen haar in de watten leggen. Het licht(blauw) spat van de pagina’s, in tegenstelling tot de veelal naargeestige en donkere Victoriaanse wereld en Alice’ chique, maar ongezellige vaderlijk huis, een  kasteelachtige villa, en de straatscènes.

Als Morton wordt doodgestoken, verzint Alice een list om toch aan haar pillen te kunnen komen: ze meldt zich vrijwillig aan bij het Sacred Heart Hospital, het sanatorium waar Morton (als schoonmaker) altijd verdovende middelen jatte. Precies de plek waar haar vader en Lorina haar wilden hebben! Aan de poort wordt ze verwelkomd door een forse vrouw, gekleed in het rood, met een hart als kraag…. ‘Heart’, hart en ‘rood’, ook hier zijn we thuis. Zoals dat hoort in een feuilleton, eindigt de aflevering met een vette cliffhanger: ‘we zullen goed voor je zorgen’….

Het verhaal wordt verteld vanuit de twee katten van Alice: Kitty en Snowdrop, je zou ze kunnen kennen uit Spiegelland, waarin Alice Kitty de vertelsituatie in trekt. Het is een leukere aanpak dan een ‘voiceover’ in blok-kaders. Soms krijg je wat voorinformatie of wat extra informatie van een van de twee. Wie er aan het woord is, zie je aan een klein plaatje van hun kop bij de tekst.

De cover verwijst uiteraard naar het Drink-Me-flesje, dat extra bekendheid kreeg doordat Alice in de Disney-film van 1951 erin ontsnapt aan verdrinking. In de strip wordt de betekenis sterk verengd: pillen als gevangenis. In aflevering 1 gaat het nog over pillenflesjes.

Grof gezegd zou je kunnen stellen dat deze nieuwe interpretatie van Alice gaat over de keuze tussen dealen met de ellende (bij voorbeeld het omgaan met een jeugdtrauma) die de werkelijke wereld voor je in petto heeft of leven in een schaduw-, een fantasiewereld. De tegenstelling wordt meteen duidelijk door de aanpak: twee tekenaars die elk een van de twee werelden voor hun rekening nemen.
Opvallend is hier dat de personages in Wonderland een stuk aardiger zijn dan die van Carrolls ondergrondse. Een uitzondering is Chesire, zoals we zullen zien in aflevering 2 en 3….

Alice ever after #2, mei 2022
Een daverende cover die mooi in lijn is met die van aflevering 1: het draait tot nu toe vooral om het bemachtigen van de juiste ‘medicatie’, om Alice’ verslaafdheid. Maar  de pillen maken  in de komende delen wel plaats voor Drink-Me-flesjes, met vloeibare heroïne.

Alice is net in het sanatorium, maar we starten met een scène in Wonderland, met een blije Alice (zie de illustratie hieronder, een volledige pagina). Ze heeft kennelijk net haar ‘medicijnen’ gehad. Terug in de werkelijkheid zien we een veel fletsere Alice met twee van haar oppassers, de klerenkasten Theodoor en Thomas (de Deedles). Een op het oog sympathieke man, ‘prince’ Matthew, leidt haar rond, ze maakt kennis met andere patiënten, die allemaal een opvallend lege blik hebben. Sommigen lijken erg op typetjes uit de twee Alice-verhalen, we herkennen Konijn, de Hoedenmaker, de Walrus en de Timmerman. De directrice, Hulda, heeft heel veel van de Hartenkoningin, in haar kamer hangt een rode gloed, ze zit op een hartenstoel en heeft een hekel aan patiëntenslippers op haar kamer: Off with the slippers! In het ‘gesprek’ met Alice heeft ze, als het gaat om logica, ook trekjes van Humpty Dumpty.
Opvallend is de rol van Chesire Cat. Zijn tamelijk enge gezicht verandert in een Wonderland-scène in een paar etappes in dat van Morton.

Edith bezoekt Alice en informeert of haar bestaan hier al iets heeft opgeleverd. Vooral ‘father things’, antwoordt Alice, ook over zijn werk: zijn tandenverzameling. In aflevering 1 mompelt al iemand dat de tandheelkundige Lutwidge vooral rijk is geworden van tanden en kiezen trekken.

Bij de deur van de directrice ontmoet Alice Dr. Madsen Hasslemann. Hij is het volbloed-type van de enge dokter/wetenschapper uit de horrorhoek (‘zoon van een gek’ qua voor-, ‘ruziemaker’ qua Engelse achternaam, uiteraard op z’n Duits gespeld. Het is de zoveelste doorzichtige naam). Zijn hoofd gaat op sommige plaatjes aardig richting dat van Frankenstein. Hij is bezig met experimenten, en heeft dringend behoefte aan nieuwe patiënten. Een spanningverwekkende vooruitwijzing. De directrice wacht nog even: Alice brengt veel geld binnen.
Matthew kende Morton, en heeft de sleutels van de medicijnkast te pakken. Hij en Alice gaan er heen, maar worden betrapt door Theodoor en Thomas. Groot en dreigend staan ze in de deuropening….

Het kleurenpalet is weer uitgebreid. Vooral vallen op de naargeestige kleuren in de sanatoriumscènes: vaalgroen en -geel. Er zijn al aanwijzingen dat Alice’ problemen liggen in de relatie met haar vader. In het heden zal ze moeten gaan afrekenen met de dreiging van de directrice Hulda, en het proefobject moeten worden van Hasslemann.

Alice ever after #3 juni 2022

De door Theodoor en Thomas betrapte en daarna flink gedrogeerde Alice vertoeft kort in Wonderland. Het lijkt even ouderwets gezellig, Chesire Cat geeft haar gebak, dat haar eerst heel klein en daarna heel groot maakt, wat een paar scènes (en de vele illustraties daarvan) uit Wonderland in herinnering roept. Dan twijfelt Alice aan de goede bedoelingen van de kat, die opnieuw in Morton verandert. Opvallend: Chesire zegt terzijde dat hij Alice ‘too clever’ vindt.

Meteen daarna zitten we in Alice’ jeugd. Vader is drukdruk, moeder is fantastisch, Edith is nog een baby en Lorina een lieve zus. Dit paradijs verandert in een nachtmerrie als moeder overlijdt. Alice ontdekt het geheim van vaders succes als smoelsmid. Dat houden we hier ook geheim, zeker is wel dat we in Gothic-novel-sferen belanden, waarbij begraafplaatsen nooit ver weg zijn en de vertellers cynisch spreken van ‘verschillend rouwen’. Vader drogeert Alice met steeds grotere hoeveelheden vloeibare heroïne, hij hoopt dat ze hierdoor zal vergeten wat voor vreselijks ze (van hem) heeft gezien.

Edith bezoekt haar opnieuw, en voelt dat Alice met een noodvaart het Sacred Heart uit moet, maar de directrice heeft heel andere plannen en vraagt de Hasslemann of hij nog steeds proefpersonen tekort komt…..In zijn werkplaats zien we hem ook nog eens tegen rode rozen praten…..

beginpagina aflevering 3

Vader Lutwidge krijgt in dit deel steeds extremere trekjes (‘he replaces teeth, he doesn’t fix them’, deelt Snowdrop fijntjes mee als we richting geheim gaan). Niet voor het eerst wordt de naam van de auteur gebruikt voor een negatief gepresenteerd personage, zie bij voorbeeld het eerste verhaal van Christina Henry’s Red Queen (2020), waarin het kille leiderstype Dodgson ‘a really old monster’ genoemd wordt. Het is een variant op de verhalen waarin Carroll voorgesteld wordt als drug addict of als pedofiel.

Het is duidelijk dat Chesire hier een belangrijke rol heeft gekregen. Wat zeker meespeelt, is de manier waarop we nu naar zijn gebit (!) kijken. Er zit trouwens een fraaie vooruitwijzing van de kat-als-roofdier in deel 1, als de altijd zo lieve Snowdrop de vissenkom van Alice doelbewust omgooit en de visjes verslindt.
Chesire moest dus op de cover (afbeelding links), en kreeg ook een plek op de variantcover (afbeelding rechts) van Dave Johnson. De myserieuze grijns is een krijs, een grauw geworden.

Alice ever after (ongeveer: Alice ooit daarna/later) maakt tot nu toe (dus) sterk gebruik van elementen die we al kennen uit de andere werken waarin de volwassen (wordende) Alice zich moet zien te handhaven in de brute (vaak Victoriaanse) wereld. Bijna altijd speelt een sanatorium/gesticht een rol, er is voortdurend sprake van verdovende middelen, het kwaad dient bestreden te worden, er is een jeugdtrauma en personages uit de twee Alice-boeken ontpoppen zich tot engerds. Vooral in fantasy/young-adultromans, zoals het werk van Christina Henry en dat van Gena Showalter en in veel fan fiction, komen we deze motieven tegen.

Het aardige van een feuilleton is de spanningsvolle verwachting naar een volgende aflevering. En ook dat verschillende illustratoren interessante cover art leveren, zowel voor het officiële omslag als voor varianten.
Je kunt nog gemakkelijk instappen, midden juli verschijnt aflevering 4,  midden augustus 5. De papieren versies zijn of lastig te krijgen of relatief duur, het e-book is uiteraard meteen beschikbaar. Inmiddels staan de eerste drie delen ook al op youtube….

Benieuwd naar aflevering 4? :

ALICE EVER AFTER #4 First Look – BOOM! Studios (boom-studios.com)
met cover, variantcover en pagina.

 

Uiteraard meldt de redactie te eniger tijd de verschijning van de bundeling.